Het endocannabinoide systeem

Een unieke ontdekking: CB1- en CB2 receptoren
In 1988 deed een groep onderzoekers in de Verenigde Staten, onder leiding van professor Allyn Howlett, een unieke ontdekking: THC bindt zich aan een specifieke receptor die werd aangetroffen in onze hersenen. Deze werd de CB1-receptor genoemd, oftewel Cannainoïde Bindende receptor type 1.

CB1 receptoren komen voor in ons centraal zenuwstelsel, oftewel onze hersenen en ons ruggenmerg. In onze hersenen komen CB1 receptoren vooral voor in delen die functies als lichaamstemperatuur, emotie, geheugen, leren, waarnemen van gevoel, beweging en coördinatie aansturen. Ook zijn CB1 receptoren betrokken bij het aansturen van hormonale functies in onze hersenen. Functies als slaap, pijn, eetlust, geheugen en waarneming worden mede door CB1 receptoren beïnvloed.

In 1993 werd een andere cannabinoïde receptor ontdekt: CB2 (Cannabinoïde Bindende receptor type 2). CB2 receptoren komen vooral voor in ons immuun systeem en de perifere structuren (onze armen en benen). Dit type receptoren heeft invloed op de werking van het immuunsysteem en spelen een rol bij pijn(beleving), ontstekingen en weefselschade.

Diverse studies suggereren dat CB1 antagonisten en CB2 agonisten een gunstig effect kunnen hebben op ontstekingen, zowel lokaal als systemisch (door heel het lichaam) van aard.

Endo-cannabinoïden
De ontdekking van de CB1 en CB2 receptoren zette wetenschappers voor een raadsel: waarom zouden mensen receptoren hebben voor in feite lichaamsvreemde stoffen? Niet veel later werd ontdekt dat mensen stoffen aanmaken, die exact lijken op cannabinoïden. Omdat dit IN ons lichaam gebeurt, worden deze stoffen endo-cannabinoïden genoemd: lichaamseigen cannabinoïden.

De twee meest bekende en best bestudeerde endo-cannabinoïden zijn Anandamine (AEA) en 2-arachidonylglycerol (2-AG). AEA bindt zich, net als THC aan de CB1 receptoren, 2-AG bindt zich aan CB2 receptoren.

Het geheel aan cannabinoïde receptoren (waaronder de CB1&CB2 receptoeren), endo-canabinoïden, en de enzymen die deze transporteren en weer afbreken, wordt het ‘endo-cannabinoïde systeem’ (ECS) genoemd. Het ECS ontleent haar naam aan de plantaardige cannabinoïden, die op eenzelfde manier werken en zich aan dezelfde receptoren kunnen binden als de lichaamseigen cannabinoïden.

Ons ECS speelt een belangrijke rol in ons metabolisme, regelt communicatie tussen onze cellen, organen en weefsels, heeft immuno- en neuromodulerende functies en beïnvloedt tal van fysiologische processen in ons lichaam, waaronder de:

  • immuunrespons
  • voedselopname
  • eetlust
  • cognitieve processen
  • emotie
  • celfunctie en -overleving
  • waarneming
  • beloning
  • motorische coördinatie
  • voortplanting
  • lichaamstemperatuur
  • slaap/waak ritme